科學分析人要怎樣才能得癌症

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  科學家們找到了導致絕大部分癌症的21種不同的原因,其中有9個原因是已知的,另外12個則尚未搞清楚。

  要想治病,先得找出病因。糖尿病、高血壓、哮喘、胃潰瘍,以及絕大部分傳染病都是這麼被治好的。但到了癌症這裡,事情變得複雜起來。
  我們已經知道,所有的癌症都是體細胞發生了基因突變導致的。但是這個病因太籠統了,到底是哪(些)個基因發生了突變?這些突變是否需要相互配合才能致癌?如果回答是肯定的話,哪個基因需要率先突變?這些問題大都沒有準確答案。

  一個更為關鍵的問題是,這些致癌的基因突變到底都是怎麼發生的?如果這個問題沒有搞清楚,我們就永遠不會知道癌症都是怎麼得上的。而一旦我們知道了這個問題的答案,就會對癌症的預防,以及最終的根治起到關鍵的作用。

  也許有人會說,導致癌症的基因突變有成千上萬種,怎麼研究得過來呢?科學家的回答是,雖然基因突變種類繁多,但導致突變的原因並不多,每一種原因所能導致的突變都會帶有某種特殊的標記(Signature),如果能找出這個標記,就能推斷出某個具體的基因突變到底是什麼原因導致的。

  舉例說,如果你發現一篇文章的某個辭彙被另一個發音類似的詞代替了,比如應該是「精英」的地方卻變成了「經營」,那你一定會知道這是拼音輸入的時候選錯了數字鍵導致的。與此類似,如果你發現一個正常的句子中間突然多了一個莫名其妙的字,比如「今天天氣非很好」,你也一定會猜這是作者刪除錯字的時候少刪了一個「非」字。用這個思路做個統計,你會發現即使一篇文章里的錯誤很多,但出錯的原因就這麼幾種,完全可以研究清楚。

  給文章改錯容易,給基因挑錯可就難了,需要測出大量癌細胞的基因序列,並逐一進行分析。最終這個工作由全世界公認的癌症研究領域的領軍者、英國維康信託桑格研究所(Wellcome Trust Sanger Institute)完成了,他們在今年8月14日出版的《自然》(Nature)雜誌上發表了一篇具有劃時代意義的論文,向全世界彙報了自己的研究成果。

  僅從數字上看,這項研究相當複雜。首先,研究人員從30種最常見的癌症當中挑選了7042名病人,分析了導致他們患上癌症的4938362個基因突變,從中找出了21個特殊標記,涵蓋了97%的癌症病人。換句話說,絕大部分人類所患癌症都是由這21個原因造成的。

  其次,研究人員分析了每一種癌症的基因標記分佈情況,發現所有的癌症病人體內都至少存在兩種不同的標記,有的還更多,說明癌症的病因千奇百怪,非常複雜,這也是為什麼癌症那麼難防的根本原因。另外,每一類癌症的基因標記數量都是不同的,比如卵巢癌只需要兩個標記就可以了,肝癌則需要至少6個標記,也就是6種不同的原因才能發病。

  在這21個原因當中,有幾個是早就知道的,比如抽煙和紫外線過量都會致癌,它們都有各自的基因標記,很容易辨認。另外一種相當常見的原因就是年齡,眾所周知,癌症是一種典型的老年病,一個人年紀越大,患癌症的概率也就越大,年齡導致的癌症也是有其特殊標記的,在研究人員分析的這30種癌症當中,有25種都具備年齡標記,這個結果進一步證明了癌症和年齡密切相關。

  還有一類標記也早已研究得很透徹了,這就是被安吉麗娜 朱莉炒紅了的BRCA1和BRCA2基因,這兩個基因都能導致DNA修復出現問題,但它們的致癌作用僅限於乳腺、卵巢和胰腺,不會導致其他類型的癌症。

  除了上述幾個癌症領域的「明星」之外,研究人員還發現有一種名叫APOBEC的酶標記出現在超過一半的癌症當中,說明該酶很可能是一大半癌症的罪魁禍首APOBEC是一個酶家族,包括很多成員,它們專門負責修改DNA和RNA序列,是人體抵抗病毒感染的武器之一。每當人體受到病毒的攻擊時,這種酶便被激活,對外來病毒的基因序列進行強制性修改,直到其成為無害狀態為止。但是,此項研究說明人體的這個防衛機制很可能是一把雙刃劍,在殺死外來病毒的同時也導致了自身細胞發生基因突變,累積到一定程度后變為癌症。

  事實上,有越來越多的證據表明,病毒感染是造成最近癌症發病率升高的一大原因,這項研究為上述結論找到了一個有力的證據。
  但是,在這21種基因標記當中,只有9個是已知的,另外12種是未知的原因。換句話說,有12個能夠導致癌症的病因尚未知曉!科學家們正在努力,希望能儘快揭開它們的秘密。

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